To New York [A New York], by Léopold Sédar Senghor

Posted: November 27, 2010 in Senghor, A New York
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“A New York” was published in 1956 in Ethiopiques. I would love to talk here about “négritude” poetry, but it would take more than one post. However, it is important to know a few things in order to understand this poem better, which can seem quite obscure (which IS obscure, in fact).

The poet thinks about New York as a melting pot, in the literal sense of the words. It is the place where the renewal he longs for can happen, where the black and the white can melt and form a new culture. The end of the poem in particular emphasizes this new genesis. The poem’s subtitle is “for a jazz orchestra: trumpet solo”; Jazz music bore, for Senghor, this potentiality of a whole new culture, itself a composure of black and white cultures. The music here is created in particular by the incantatory power of the poet’s words.

Leopold Sédar Senghor was born in 1906 and died in 2001. He was the first president of Senegal; he was first elected in 1960 and resigned in 1980, before the end of his fifth term.

The poem is followed by a translation into English.

A New York
(pour un orchestre de jazz : solo de trompette)

I)
New York ! D’abord j’ai été confondu par ta beauté, ces grandes filles d’or aux jambes longues.
Si timide d’abord devant tes yeux de métal bleu, ton sourire de givre
Si timide. Et l’angoisse au fond des rues à gratte-ciel
Levant des yeux de chouette parmi l’éclipse du soleil.
Sulfureuse ta lumière et les fûts livides, dont les têtes foudroient le ciel
Les gratte-ciel qui défient les cyclones sur leurs muscles d’acier et leur peau patinée de pierres.
Mais quinze jours sur les trottoirs chauves de Manhattan
- C’est au bout de la troisième semaine que vous saisit la fièvre en un bond de jaguar
Quinze jours sans un puits ni pâturage, tous les oiseaux de l’air
Tombant soudain et morts sous les hautes cendres des terrasses.
Pas un rire d’enfant en fleur, sa main dans ma main fraîche
Pas un sein maternel, des jambes de nylon. Des jambes et des seins sans sueur ni odeur.
Pas un mot tendre en l’absence de lèvres, rien que des cœurs artificiels payés en monnaie forte
Et pas un livre où lire la sagesse. La palette du peintre fleurit des cristaux de corail.
Nuits d’insomnie ô nuits de Manhattan ! si agitées de feux follets, tandis que les klaxons hurlent des heures vides
Et que les eaux obscures charrient des amours hygiéniques, tels des fleuves en crue des cadavres d’enfants.

II)
Voici le temps des signes et des comptes
New York ! or voici le temps de la manne et de l’hysope.
Il n’est que d’écouter les trombones de Dieu, ton cœur battre au rythme du sang ton sang.
J’ai vu dans Harlem bourdonnant de bruits de couleurs solennelles et d’odeurs flamboyantes
- C’est l’heure du thé chez le livreur-en-produits-pharmaceutiques
J’ai vu se préparer la fête de la Nuit à la fuite du jour.
C’est l’heure pure où dans les rues, Dieu fait germer la vie d’avant mémoire
Tous les éléments amphibies rayonnants comme des soleils.
Harlem Harlem ! voici ce que j’ai vu Harlem Harlem !
Une brise verte de blés sourdre des pavés labourés par les
pieds nus de danseurs Dans
Croupes de soie et seins de fers de lance, ballets de nénuphars et de masques fabuleux
Aux pieds des chevaux de police, les mangues de l’amour rouler des maisons basses.
Et j’ai vu le long des trottoirs, des ruisseaux de rhum blanc des ruisseaux de lait noir dans le brouillard bleu des cigares.
J’ai vu le ciel neiger au soir des fleurs de coton et des ailes de séraphins et des panaches de sorciers.
Ecoute New York ! ô écoute ta voix mâle de cuivre ta voix vibrante de hautbois, l’angoisse bouchée de tes larmes tomber en gros caillots de sang
Ecoute au loin battre ton cœur nocturne, rythme et sang du tam-tam, tam-tam sang et tam-tam.

III)
New York! je dis New York, laisse affluer le sang noir dans ton sang
Qu’il dérouille tes articulations d’acier, comme une huile de vie
Qu’il donne à tes ponts la courbe des croupes et la souplesse des lianes.
Voici revenir les temps très anciens, l’unité retrouvée la réconciliation du Lion du Taureau et de l’Arbre
L’idée liée à l’acte l’oreille au cœur le signe au sens.
Voilà tes fleuves bruissants de caïmans musqués et de lamantins aux yeux de mirages. Et nul besoin d’inventer les Sirènes.
Mais il suffit d’ouvrir les yeux à l’arc-en-ciel d’Avril
Et les oreilles, surtout les oreilles à Dieu qui d’un rire de saxophone créa le ciel et la terre en six jours.
Et le septième jour, il dormit du grand sommeil nègre.

***

To New York
(for a jazz orchestra : trumpet solo)

I)
New York! First I have been bewildered at your beauty, these tall golden girls with long legs.
So shy at first in front of the blue steeliness of your gaze, your frozen smile
So shy. And anguish deep down the skyscrapers streets
Raising owlish eyes among the eclipse of the sun.
Sulphurous your light and the pallid casks, whose heads strike the sky down
Skyscrapers that defy cyclones on their iron muscles and their skins shiny with stones.
But fifteen days on the bald pavements of Manhattan
- It’s at the end of the third week that the fever seizes you in a jaguar spring
Fifteen days without a well nor a pasture, all the birds of the air
Falling sudden and dead under the high ashes of terraces.
Not a laugh from a child in flower, her hand in my fresh hand
Not a maternal breast, nylon legs. Legs and breasts without sweat nor smell.
Not a tender word lacking any lips, only artificial hearts paid with strong money
And not a book in which to read wisdom. The painter’s palette blossoms coral crystals.
Nights of insomnia oh nights of Manhattan! so bustling with will-o’-the-wisps, while klaxons scream empty hours
And obscure waters carry along hygienic loves, like rivers in flood with children’s corpses.

II)
Here comes the time of signs and counts
New York! and yet here comes the time of godsend and hyssop.
It is enough to hear God’s trombones, your heart beating at the rhythm of blood your blood.
I saw in Harlem buzzing with noises with solemn colours and flamboyant smells
- It is tea-time at the pharmaceutical-products-deliverer’s place
I saw the preparations for the feast of the night at the flight of the day.
It is the pure hour when in the streets, God makes the life before memory sprout
All the amphibious elements shining like suns.
Harlem Harlem! Here is what I saw Harlem Harlem!
A green corn breeze seeping out of the pavements
ploughed by the bare feet of Dans’ dancers
Silk croups and spearhead breasts, ballets of waterlilies and fabulous masks
At the feet of police horses, love mangos rolling from the low houses.
And I saw along the pavements, streams of white rum streams of black milk in the blue fog of cigars.
I saw the sky snowing at evening cotton flowers and seraph wings and wizards’ panache.
Listen New York! oh listen to your voice of male brass your voice vibrating with oboe, the anguish blocked with your tears in big blood clots
Listen in the distance to your night-time heart beating, rhythm and blood of the tom-tom, tom-tom blood and tom-tom.

III) New York ! I say New York, let the black blood flood in your blood
Let it get the rust off your iron joints, like an oil of life
Let it give to your bridges the curve of croups and the suppleness of lianas.
Here come the very old times again, the unity found again the reconciliation of the Lion the Bull and the Tree
The idea linked to the act the ear to the heart the sign to the sense.
These are the rivers murmuring with musky caimans and manatees with mirage eyes. And no need to invent the Sirens.
But it is enough to open the eyes to the rainbow of April
And the ears, especially the ears to God who with saxophone laughter created the sky and the earth in six days.
And on the seventh day, he slept the big nigger slumber.

Translated by Anne-Charlotte Husson

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